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Mineralogía

"Mineralogía" es la ciencia de los minerales. El término "mineral" tiene su origen en la edad media tardía. Lo usaron los mineros de esta época, según las palabras del idioma latín "mina" (pique) y "minare" (extracción de materiales del suelo, es decir, realizar actividad minera). El "mineral" era entonces el material que se obtuvo por excavación.

En la ciencia de la mineralogía, el término "mineral" se aplica a un material sólido, homogéneo de origen natural (de la tierra, luna, u otros cuerpos estelares, y no solamente de la corteza terrestre como dicen algunas definiciones antiguas).

La gran mayoría de los minerales es de origen inorgánico. Sin embargo, un mineral inorgánico puede ser formado por interacción con organismos (esqueletos de calcita, aragonita, sílice, etc). Un ejemplo de un mineral orgánico es humboltina, un oxalato hidratado (Fe2+(C2O4)·2H2O) . "Amber" es una resina fosilizada; en la mayoría de los textos se considera como una roca. La madera no es considerada mineral, igual que los tejidos orgánicos de otras plantas o animales.

  • Solido: en su mayoría los minerales son cuerpos sólidos. Excepción: Mercurio nativo. El agua en estado líquido no es considerado mineral. En su mayoría los minerales son de estructura cristalina, es decir, sus componentes (átomos, iones, moléculas) poseen una estructura molecular tridimensional periódica. Minerales que no poseen esta estructura interna se llama "amorficos" (=no-cristalino). Un ejemplo es el Opalo (SiO2 x n H2O)
  • Homogéneo: El mineral se puede dividir mediante fuerza mecánica en partículas "infinitamente" pequeñas, sin alterar las características químicas o físicas (composición química, peso específico, características ópticas, dureza, etc). Muchos minerales tienen una composición química relativamente simple como el Cuarzo (SiO2). Sin embargo, el cuarzo puede tener impurezas de aluminio, hierro etc. Aún así es considerado "químicamente homogéneo". Otros minerales tienen una composición química homogénea pero variable dentro de ciertos límites. Ejemplo: La composición del mineral Olivino varía entre los extremos Forsterita (Mg2SiO4) y Fayalita (Fe2SiO4). La formula general del olivino se escribe: (Mg,Fe)2SiO4. Otros ejemplos de esta caracteristica son Anfíbola, Granate, Apatita, los feldespatos, etc.
  • Origen natural: los minerales tienen su origen en procesos naturales, sin influencia del hombre. Un cristal de cuarzo generado en un laboratorio no es un mineral, y en consecuencia se habla de un "cuarzo sintético", aún que las características químicas y físicas de este son iguales a los del cuarzo natural.

A un "especie de mineral" pertenecen todos los individuos y variedades de igual composición química y estructura cristalina, aún cuando forma y color pueden variar. Ejemplo: a la especie "cuarzo" pertenecen las variedades "cristal de roca" (transparente), "cuarzo ahumado" (gris), "cuarzo lechoso" (blanco), etc. Existen alrededor de 4000 especies de minerales pero muy pocos de estos son de importancia (en el sentido de pertener a los minerales formadores de roca o minerales de mena).

Recuerde: una roca es un conjunto de muchos individuos de minerales, por lo tanto no es homogéneo en el sentido de la definición de arriba.

Observaciones:

1) Según algunas definiciones (por ejemplo Dana, "El Manuel de Mineralogía", última edición Klein-Hurlbut), todos los minerales a la vez son cristales. Sustancias minerales no-cristalinos (=amórficos) se denomina en ese texto como "mineraloide".

Otros autores utilizan el término "mineraloide" para sustancias de origen no-natural, pero con características similares a los minerales (por ejemplo algunos compuestos químicos de relaves mineros, producto de un tratamiento metalúrgico de minerales de mena, y que de la naturaleza no se conoce.

2) En Chile, frecuentemente se habla de "el mineral de Chañarcillo" (por ejemplo), refiriéndose al yacimiento, y no a un mineral específico en un sentido científico.

3) Denominaciones como "agua mineral", "aceite mineral" etc. no tienen ninguna relación con "minerales". Estos términos solamente quieren destacar el origen natural de estos productos, o bien, que se puede extraerlos mediante bombeo de la profundidad de la corteza terrestre rocosa. (En este contexto, vale la pena recordar el origen del término "petroleo": "Petra oleo" significa "Aceite de roca". En la antigüedad se denominó así aceite que brotó de la roca hacía la superficie en algunos lugares del medio oriente (Mesopotamia, el actual Irak) ).

4) La clasificación del hielo (por ejemplo cristales de nieve o el hielo de glaciares) no es muy clara: algunos autores lo consideran como mineral, otros no.

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