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Tectónica de Placas

El núcleo de la tierra esta formado principalmente por hierro y níquel, pero también contiene otros elementos químicos pesados. Algunos de estos elementos son radioactivos (Uranio, Torio). Su desintegración genera el calor que a su vez produce células de convección térmica dentro de las rocas del manto (rocas sólidas pero de comportamiento mecánico plástico). Las rocas rígidas (y más livianas que las rocas del manto) de la litosfera se mueven por arrastre en función de los movimientos de las células de convección. Los movimientos de las placas son muy lentos de un rango de algunos cm por año. Como modelo muy simplificado se puede imaginar placas de hielo que se mueven con las corrientes del agua.

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En otras palabras, la litósfera se quiebra en trozos de tamaño variable, que se conoce como placas tectónicas. Algunos tienen un tamaño continental, otras corresponden a placas medianas, pequeñas y microplacas.

Actualmente, y depende de como se cuenta, existen unos ocho placas grandes y numerosas placas pequeñas y medianas.

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Es importante tener presente que no se debe confundir el concepto de las placas tectónicas con el concepto de corteza oceánica y continental:

La mayoría de las placas se compone de un componente de corteza continental, más un componente de corteza oceánica. Ejemplo: la placa tectónica de Sudamerica se forma por el continente de Sudameríca (corteza continental) más la mitad del fondo del oceáno atlántico del sur (corteza oceánica). Entre ambos tipos de corteza, en este caso no hay un límite de placas tectónicas, pero sí un límite entre tipos de corteza, denominado "borde continental inactivo". "Inactivo", porque en este contacto entre tipos de corteza no ocurren fenómenos geológicos como sismos y erupciones volcánicas, a diferencia del borde continental activo (en caso de Sudamerica, el borde activo corresponde a la costa del océano pacífico y es idéntico con la zona de subducción a lo largo del continente).

Otras placas se forman exclusivamente por corteza oceánica (ejemplo: la placa de Nazca). También existen placas que se forman casi exclusivamente por corteza continental (ejemplo: la plca de Arabia).

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En el ejemplo de placa de Sudamerica se diferencia: color morado oscuro (Atlántico del Sur): corteza oceánica, color morado claro (Continente Sudamericano): corteza continental. Ambos juntos: placa tectónica Sudamericana. (Las placas más pequeñas no se demuestran en este mapa).

 

En función de los movimientos de las placas, se generan tres tipos de límites entre las placas tectónicas:

  • En los lugares donde dos células de convección producen un movimiento ascendente las rocas de la litosfera se mueven en sentido contrario separándose -> Límite Divergente, caracterizado por actividad sísmica moderado, volcanismo basáltico y formación de nueva corteza oceánica
  • En lugares donde dos células producen un movimiento descendiente las rocas de la litosfera se acercan una hacia la otra -> Límite Convergente (Choque de placas tectónicas), caracterizado por una muy alta sismicidad y eventualmente actividad volcánica, según el tipo de corteza involucrado en el choque y otros factores más, y además una destrucción o fuerte deformación de la corteza.
  • También puede ocurrir que dos placas simplemente se mueven horizontalmente en sentido contrario, sin formación de corteza nueva y sin destruir corteza antigua. En este límite ocurren sísmos, pero no hay volcanismo activo.

 

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